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Pour Liszt, l’expérimentation était une forme de grandeur

Pour Liszt, l’expérimentation était une forme de grandeur

En janvier, lors de mon projet Top 10 Composers, une série de deux semaines d’articles délibératifs, d’articles de blog et de vidéos pour aboutir à une liste des plus grands compositeurs de l’histoire, Liszt n’a jamais vraiment été un prétendant. Parmi les commentaires des lecteurs, il y a eu étonnamment peu d’appels à l’inclure dans ce groupe sélect.

Mais si cet exercice, un jeu intellectuel joué sérieusement, avait consisté à trouver les 10 meilleurs musiciens de l’histoire – ces artistes créatifs dont les contributions globales ont eu une énorme influence sur la forme d’art – Liszt aurait facilement fait partie de la liste. En fait, Liszt, né il y a 200 ans ce 22 octobre, aurait pu être mon choix pour la première place.

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Une personne qui serait d’accord est le musicologue Alan Walker. Dans sa monumentale biographie de Liszt en trois volumes et dans deux ouvrages complémentaires, M. Walker fait valoir que Liszt, mort en 1886, est la figure musicale imposante du XIXe siècle. Le mois dernier, dans le cadre de l’International Keyboard Institute and Festival du Mannes College the New School for Music, M. Walker a donné une conférence intitulée “Liszt at the Keyboard”, axée sur les contributions de ce maître au piano. Mais il a commencé par décrire l’ampleur stupéfiante des réalisations de Liszt, qui se sont déployées, a-t-il dit, “simultanément dans six directions.”

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Tout d’abord, Liszt était un pianiste colossal, le virtuose le plus impressionnant de son époque, qui dans son jeu et ses compositions pour piano repoussait les limites de la technique, de la texture et du son. En tant que compositeur, au-delà de ses œuvres pour piano, Liszt était l’inventeur du poème symphonique orchestral et un auteur de chansons inspiré, et il a produit un ensemble d’œuvres chorales sacrées sublimes. En tant que chef d’orchestre, il a introduit des partitions séminales, notamment “Lohengrin” de Wagner, à Weimar.

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Liszt était le professeur de piano le plus conséquent de son temps. Il a enseigné à quelque 400 élèves pendant 40 ans, conformément à sa notion de “génie oblige”, l’obligation du génie, et n’a jamais accepté de paiement pour les leçons, au grand dam des pédagogues rivaux. Liszt était aussi, a souligné M. Walker, un organisateur de festivals et un important rédacteur d’essais, de notes de programme et de critiques.

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Un portrait de 1839 de Franz Liszt par Henri Lehmann.

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En cette année du bicentenaire, les enregistrements de Liszt ont été légion. En puisant dans le catalogue Universal Classics, Deutsche Grammophon a publié un coffret de 34 CD en édition limitée, “Liszt : The Collection”, une offre complète de la musique de Liszt, y compris des pièces pour orgue, des chansons et des œuvres vocales sacrées. Il y a eu des enregistrements de Liszt en piano solo par Marc-André Hamelin, Nelson Freire, Garrick Ohlsson et d’autres, et d’autres sont à venir.

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Dans sa conférence, M. Walker a souligné deux facettes de Liszt le pianiste qui sont plus pertinentes que jamais. Liszt était un champion des œuvres noueuses qui mystifiaient le public : non seulement la musique de contemporains, mais aussi des partitions plus anciennes, comme les dernières sonates pour piano de Beethoven et Schubert. Prenez la sonate “Hammerklavier” de Beethoven, une pièce qui, pendant les années où Liszt était un virtuose en tournée, était largement considérée comme la création incohérente et injouable d’un vieux compositeur sourd et excentrique. Liszt a montré qu’il y avait là un chef-d’œuvre de Beethoven exaltant.

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Après avoir entendu Liszt interpréter la sonate en 1836, Berlioz a écrit sur l’impressionnante fidélité de Liszt au texte dans une critique citée dans le premier volume de la biographie de M. Walker. Si la “Hammerklavier” présentait “l’énigme du Sphinx”, comme l’écrivait Berlioz, Liszt l’avait résolue, et “de telle manière que si le compositeur lui-même était sorti de la tombe, un paroxysme de joie et d’orgueil l’aurait envahi”. En rendant compréhensible une œuvre qui ne l’était pas encore, a ajouté Berlioz, Liszt a prouvé qu'”il est le pianiste de l’avenir.”

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En outre, selon M. Walker, Liszt a essentiellement inventé l’idée du récital de piano, empruntant à dessein un terme littéraire pour indiquer qu’un programme de piano ne devait pas être seulement une collection de pièces intéressantes, mais aussi un essai musical avec un thème ou un récit.

C’est exactement ce que le brillant pianiste Pierre-Laurent Aimard accomplit dans son album de deux disques “The Liszt Project”, qui sortira chez Deutsche Grammophon en septembre. M. Aimard met ses compétences et sa perspicacité musicale au service de l’interprétation de la formidable Sonate pour piano de Liszt et d’œuvres ultérieures moins connues. Ces pièces de Liszt sont juxtaposées à des œuvres de Berg, Wagner, Scriabine, Bartok, Messiaen, Ravel et du compositeur italien Marco Stroppa.

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En tant que compositeur, Liszt était souvent un aventurier iconoclaste, notamment dans des œuvres aux textures fluides et diaphanes et aux sons qui anticipaient l’impressionnisme. Dans nombre de ses pièces tardives, il explore des harmonies et des dissonances chromatiques radicales, se détachant parfois presque complètement des amarres tonales. Dans une séquence révélatrice du ” Projet Liszt “, M. Aimard passe de la courte et dépouillée ” Nuages Gris “, composée par Liszt en 1881, à la première Sonate pour piano (Op. 1) de Berg, écrite 27 ans plus tard, et il semble qu’il n’y ait qu’un petit saut de la fin de Liszt à l’œuvre intense en un mouvement de Berg, nominalement dans une tonalité mineure mais sonnant presque atonal. Le but de M. Aimard dans cet album n’est pas seulement de montrer que Liszt a anticipé le modernisme du 20e siècle, mais aussi de le placer parmi des géants comme Berg, Bartok et Messiaen.

Pour autant, Liszt n’est pas le seul à avoir fait l’expérience de la modernité.

Mais si Liszt n’a jamais manqué de champions parmi les maîtres pianistes, pourquoi n’est-il pas considéré comme aussi important que d’autres compositeurs romantiques, comme Schumann et Chopin ? Le problème réside peut-être dans cette histoire de “grandeur”, qui était, il est vrai, le critère nébuleux de mon projet de Top 10 des compositeurs. La musique de Liszt peut être audacieuse, visionnaire, mystique, palpitante. Si elle ne semble pas “grande”, c’est peut-être parce qu’il ne s’efforçait pas de composer des chefs-d’œuvre à la manière d’un Beethoven. Il était trop préoccupé par l’immédiat et l’expérimental.

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En outre, même les amoureux de Liszt doivent admettre qu’il a écrit beaucoup de pièces pour piano d’un clinquant éhonté. Le fait que Lang Lang ait un nouvel album sur Sony Classical intitulé “Liszt : My Piano Hero”, avec une image de couverture de lui-même dans une cape tourbillonnante numérisée orange flamme, n’aide peut-être pas sa réputation de maître compositeur. On dirait quelque chose qui sort de “Priscilla Queen of the Desert”.

L’album de Lang Lang s’intitule “Liszt : My Piano Hero”.

En discutant de la dévotion de Liszt au piano, M. Walker a cité une lettre ouverte que Liszt, âgé de 26 ans, avait écrite à des musiciens qui l’avaient critiqué avant une tournée mondiale, arguant que Liszt devrait plutôt se consacrer à devenir un véritable compositeur d’œuvres symphoniques et plus encore. Dans sa lettre, qui est en fait un manifeste, Liszt place le piano au “sommet de la hiérarchie des instruments”. Le piano pouvait évoquer “toute l’étendue de l’orchestre”, écrivait Liszt, “l’harmonie de 100 exécutants”

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Cette lettre éclaire la passion de Liszt pour la transcription de chansons, de musique symphonique et d’extraits d’opéras en toutes sortes de fantaisies et de paraphrases pour piano. Les meilleures de ces œuvres sont bien plus que des cascades virtuoses. Les transcriptions pour piano des neuf symphonies de Beethoven réalisées par Liszt sont des œuvres de génie. Vladimir Horowitz, dans une interview de 1988, m’a dit qu’il regrettait profondément de ne jamais avoir joué en public les arrangements de Liszt des symphonies de Beethoven.

“Ce sont les plus grandes œuvres pour le piano, des œuvres formidables”, disait-il. “Mais ce sont des œuvres “sonores””, par quoi il entendait des pièces qui explorent les possibilités coloristiques du piano. “Pour moi”, a précisé M. Horowitz, “le piano est l’orchestre. Je n’aime pas le son du piano en tant que piano. J’aime imiter l’orchestre – le hautbois, la clarinette, le violon et, bien sûr, la voix. Chaque note des symphonies se retrouve dans les œuvres de Liszt. “

En cette année Liszt, nous n’avons pas fini d’appréhender sa réussite. Un compositeur du Top 10 ? Peut-être pas. Mais quel musicien monumental ! Et quel personnage : une combinaison de showman et de génie, de superstar et, plus tard dans la vie, de religieux dévot. Il a couvert toutes les bases.

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