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L’œuvre d’une vie : Un entretien avec Alex Honnold

En tant que pionnier de l’escalade en “free solo” – une discipline controversée dans laquelle les falaises sont escaladées sans cordes de sécurité et où l’échec entraîne la mort – Honnold, 35 ans, sait comment performer sous pression. Son ascension en free solo de l’El Capitan de 3 000 pieds, dans le parc national de Yosemite, a été capturée dans un documentaire oscarisé en 2018. “La préparation, dit-il, est ce qui arrête la peur”

HBR : Comment avez-vous développé la concentration nécessaire pour faire du free solo ?

Honnold : C’est en fait le seul aspect que je n’ai pas besoin de pratiquer. Ce n’est pas que je sois doué. Le free solo me force juste à me concentrer naturellement. C’est un sous-produit d’être sur un mur sans cordes : Vous avez à performer, alors vous basculez cet interrupteur. Pour moi, la préparation réside davantage dans l’entraînement physique et dans la planification des itinéraires.

La préparation est une question de temps.

Qu’est-ce qui a conduit aux plus grandes percées dans vos escalades ?

Il y a un élément créatif dans la résolution des problèmes, comme trouver comment grimper certaines sections de mur. Mais quand je fais du free solo, je me suis déjà préparé et je veux m’en tenir au plan. Je ne veux pas improviser. Cela apporterait plus d’incertitude et de risque dans l’équation. Ainsi, la plupart de mes processus créatifs ont lieu les jours de repos, lorsque je suis allongé dans un endroit sûr et que je pense simplement à l’escalade. C’est à ce moment-là que j’envisagerai des “enchainements” – des combinaisons de grimpe que les gens n’ont jamais faites auparavant.

La façon dont vous vous entraînez – mémoriser et répéter votre plan – est-elle typique ?

Visualiser comment vous allez naviguer dans une section difficile est assez commun. Où mes mains vont-elles aller ? Où dois-je placer mon pied ? Même les grimpeurs récréatifs dans les salles de sport se font des plans avant de quitter le sol. Dans le cas du free solo, vous devez à la fois vous souvenir ou anticiper la façon d’effectuer certaines ascensions et essayer d’imaginer la composante émotionnelle. Qu’est-ce que ça va faire d’être en haut, dans une position folle, contorsionnée et sans protection pendant un passage difficile ? Lorsque je ne grimpe pas, je passe la plupart de mon temps à lire des livres sur l’entraînement, la psychologie et la performance. Si je tire une bonne idée d’un seul livre, c’est un succès.

Toute cette mémorisation d’une voie d’escalade semble être une compétence en soi.

Définitivement. Je me souviens avoir lu que les grands maîtres des échecs peuvent regarder une partie en cours et, avec un simple aperçu du plateau, mémoriser l’emplacement de toutes les pièces. Mais s’ils regardent un plateau rempli de pièces placées au hasard, ils ne peuvent pas se souvenir des positions beaucoup mieux qu’un novice, parce que le plateau ne ressemble à aucune partie qu’ils ont vue auparavant. J’ai également appris à penser en termes de modèles et à me souvenir de grands blocs de séquences. Avec El Capitan, j’avais mémorisé 3 000 pieds d’escalade.

Il y a des choses que je ne sais pas faire.

Je vous ai vu décrit comme le Mozart de l’escalade pour votre capacité à faire en sorte que l’extrêmement difficile paraisse facile dès le plus jeune âge.

Je n’ai jamais entendu cela. J’en suis honoré, mais cela me met mal à l’aise. Il n’y a eu qu’un seul Mozart.

Comment décidez-vous des risques qui valent la peine d’être pris ?

L’observateur occasionnel pourrait penser que le free solo est tout à fait fou et imprudent. Mais on ne peut pas avoir une longue carrière si on ne passe pas énormément de temps à réfléchir aux risques et à les minimiser pour assurer sa propre sécurité. Il y a une brève scène dans Free Solo où une IRMf montre que l’amygdale de mon cerveau réagit différemment de celle d’une personne “normale” à de faibles niveaux de stimuli de peur, et la plupart des spectateurs en ressortent en disant : “Il y a quelque chose d’unique dans son cerveau.” Je trouve cela légèrement irritant, parce que j’ai passé 25 ans à me conditionner pour travailler dans des conditions extrêmes, alors bien sûr que mon cerveau est différent – tout comme le serait le cerveau d’un moine qui a passé des années à méditer ou d’un chauffeur de taxi qui a mémorisé toutes les rues d’une ville.

Les organisations commencent à valoriser la neurodiversité.

C’est juste une manière fantaisiste de désigner les personnes qui voient les choses légèrement différemment. Évidemment, plus vous avez d’yeux sur un problème, plus vous avez de chances de trouver des solutions uniques. J’ai passé les deux derniers mois à tracer de nouvelles voies sur cette falaise près de chez moi à Las Vegas avec un de mes amis qui est probablement le grimpeur professionnel le plus fort d’Amérique. Je suis plus grand, mais il est plus fort, donc je dois être un peu plus créatif dans l’utilisation de mon corps. C’était intéressant d’essayer de trouver la meilleure façon de grimper ces sections de rocher avec quelqu’un de si différent.

C’est ce qu’on appelle le “solo libre”.

“Free solo” implique une poursuite individuelle. Préférez-vous cela ou la collaboration ?

Dans l’ensemble, l’escalade est très collaborative. Même pendant les deux années où nous avons filmé Free Solo, j’ai fait une liaison de corde géante avec [la légende de l’escalade] Tommy Caldwell. Je grimpe avec des partenaires tout le temps. Le free solo, c’est seulement quelques escalades par an.

Alors, quelle est la clé d’un excellent travail d’équipe dans des situations aux enjeux aussi élevés ?

La confiance. En escalade, votre partenaire tient littéralement votre vie entre ses mains. J’ai une liste de personnes avec lesquelles je veux grimper parce que nous avons les mêmes normes et considérations en matière de sécurité. Je sais qu’ils vont prendre exactement les mêmes décisions que moi.
Comment gérez-vous l’escalade avec quelqu’un de moins expérimenté ou de moins talentueux ?

Dans un rôle de guide, c’est facile : vous prenez le relais en tant que capitaine d’équipe et faites ce qui doit être fait. Le vrai danger, c’est lorsque deux personnes pensent qu’elles grimpent d’égal à égal, mais qu’elles y apportent des opinions très différentes en matière de sécurité.

C’est une question de sécurité.

Toutes vos escalades vous aident-elles à vous préparer pour les solos libres ?

Une grande partie – avec une corde, avec des partenaires ou sur des terrains faciles – est strictement pour le plaisir et relativement détendue. Mais il y a une valeur dans tout le temps et le kilométrage sur le rocher, en se sentant à l’aise. Il est difficile de soutenir l’intensité dont vous avez besoin pour faire du free solo, alors je pense qu’il y a quelque chose à dire pour faire cet effort seulement quand j’en ai besoin.

Récemment, vous avez fait de la ” speed climbing “, c’est-à-dire travailler avec un partenaire pour gravir de grandes parois le plus rapidement possible, en essayant souvent de battre des records de temps. Qu’avez-vous appris en préparant et en exécutant ces escalades ?

Il y a beaucoup de créativité dans cette chasse à l’efficacité. Pour dégraisser le système, pour éliminer le gaspillage, il faut trouver de nouvelles idées. Par exemple, peut-on mettre en place une stratégie différente à travers une section qui pourrait nous permettre de grimper avec moins d’équipement ? Nous passons beaucoup de temps à en parler, à jouer à des scénarios.
Kaizenet d’autres concepts de gestion impliquent la recherche d’une amélioration continue – de petits changements qui s’additionnent.

Oui, cette philosophie des gains marginaux est centrale dans l’escalade. Quand j’ai un grand objectif – comme faire un solo libre à El Cap – je regarde tout ce que je fais. Je m’entraîne, je surveille mon alimentation, je m’assure que je dors suffisamment. Je suis outrageusement concentré sur l’amélioration constante. Mais lorsque je grimpe simplement avec des amis, sans objectif précis à l’horizon, je ne suis pas dans le programme. J’ai un mode de vie décontracté : Je me couche tard en regardant la télé et en mangeant du dessert. L’essentiel est d’avoir le bon équilibre et de ne pas rester trop longtemps dans le programme ou hors programme.

Avez-vous intégré des données dans votre entraînement ?

L’escalade ne fait que rattraper ce que les autres sports faisaient il y a 30 ans en mettant en place des plans pour les personnes qui s’entraînent pour de grandes voies, de la même manière que les marathoniens se préparent pour de grandes courses. J’ai toujours tenu un journal de nourriture et d’escalade, mais c’est un truc de base, et je n’ai commencé que récemment à porter un moniteur de fréquence cardiaque et un GPS. Je suis sûr qu’il y a un énorme potentiel pour l’application du big data à l’escalade – mais pour l’instant, cela n’a pas eu un grand impact sur le sport.

Depuis l’ascension d’El Cap, comment avez-vous envisagé votre carrière ?

J’aime toujours le solo, et j’en ai fait pas mal. Mais après avoir réalisé ce rêve de vie avec El Cap, rien ne m’appelle autant que cela. Il n’y a littéralement rien de tel dans le monde. C’est avec ça que je me suis battu. Quand vous savez que rien de ce que vous ferez à l’avenir n’aura jamais autant d’importance que ce que vous avez déjà fait, cela vous coupe un peu l’herbe sous le pied. Même si je fais quelque chose de plus avant-gardiste ou d’impressionnant physiquement, il n’y aura pas de film primé à ce sujet, et les gens ne penseront pas que c’est aussi significatif. Bien sûr, ce n’est pas tout ce qui compte. La chose la plus importante pour moi est d’être un bon grimpeur. Mais savoir que l’on ne pourra plus jamais impressionner quelqu’un, que tout va s’écrouler à partir de là, c’est triste. Je suis donc à la croisée des chemins et j’essaie de trouver la suite. J’ai quelques idées. Beaucoup dépend de la pandémie, parce que les voyages – en particulier les voyages internationaux – sont toujours difficiles.

Pourriez-vous appliquer certaines des compétences que vous avez développées en tant que grimpeur pour déterminer la prochaine étape de votre vie ?

C’est un cliché, mais je pense vraiment que l’escalade vous enseigne la fixation d’objectifs, l’éthique du travail et la persévérance. La majorité du temps que vous passez à faire de l’escalade sportive, vous échouez : vous tombez et vous essayez ensuite de comprendre comment ne pas tomber. L’escalade vous rappelle que pour devenir meilleur dans n’importe quel domaine, vous devez consacrer énormément de temps et d’efforts et continuer à vous frapper la tête contre un mur pour trouver la solution. Je pense donc que le conseil que je me donne à moi-même est de “continuer à avancer”. J’ai créé la Fondation Honnold, qui octroie des subventions pour faire progresser l’énergie solaire dans le monde, parce que je voulais un débouché positif pour les récompenses matérielles que m’apportaient le film et les publicités. Sinon, il n’y a aucun avantage à être célèbre. Au moins, maintenant, je consacre une partie importante de mes revenus à des causes qui comptent. Nous allons donner un million de dollars en subventions cette année.

Vous donnez effectivement une grande partie de vos revenus. Tout le monde devrait-il suivre cet exemple ?

J’ai des opinions bien arrêtées à ce sujet, je suppose que c’est parce que j’ai vécu dans un van pendant 10 ans. J’avais un but – être le meilleur grimpeur possible – donc je n’avais pas besoin de beaucoup de possessions matérielles, et j’étais probablement plus heureux que la plupart des gens, parce que je faisais exactement ce que j’aimais au plus haut niveau. Moins vous avez de choses, plus vous vous concentrez sur les choses qui comptent. Et c’est une bonne chose, car nous vivons sur une planète dont les ressources sont limitées. J’ai une maison et plus de possessions maintenant, mais je vis toujours selon cette philosophie.

C’est bien dit. Mon père était un violoncelliste de classe mondiale, et lorsque je lui ai demandé ce qu’il allait faire à la retraite après ses 60 ans de carrière professionnelle, sa réponse a été : ” Pratiquer le violoncelle. “

Exactement. Quand je ne serai plus un grimpeur professionnel, cela me donnera juste plus de temps pour faire de l’escalade, ce qui va être génial.

L’escalade, c’est la vie.

Vous avez passé le troisième anniversaire de votre ascension d’El Cap à une manifestation Black Lives Matter à Las Vegas. Qu’est-ce qui vous a poussé à descendre dans la rue ?

Chaque individu a l’obligation de rendre le monde un peu meilleur qu’il ne l’a trouvé. Pour moi, cela s’est surtout manifesté dans la défense de l’environnement. Mais j’ai été élevé dans une banlieue californienne de classe moyenne et je n’ai jamais eu à vraiment lutter. Plus j’en apprends sur l’injustice raciale, plus je me sens obligé de faire quelque chose pour y remédier.

L’escalade est un sport plutôt blanc. Que faut-il faire pour le rendre plus diversifié ?

La croissance des salles d’escalade dans les villes l’a rendu plus accessible, et cela change les données démographiques. Kai Lightner, qui est afro-américain, a huit titres de champion national. Le sport est en pleine croissance ici et à l’international.

Vous craignez qu’avec la popularité croissante de l’escalade, les zones naturelles dans lesquelles elle est pratiquée ne soient endommagées ? Quand vous voyez des photos de files d’attente pour le sommet de l’Everest ou de files de voitures pour entrer dans le Yosemite, est-ce que cela vous dérange ?

Pas du tout. Je pense que les personnes qui vivent des expériences positives en plein air sont plus susceptibles de soutenir la protection de l’environnement, ce qui sera meilleur pour la planète à long terme. La croissance de l’escalade et de la randonnée reste un tout petit repoussoir face à la popularité des jeux vidéo et des gens sédentaires et enfermés. Cela vaut la peine d’avoir un Yosemite bondé si ces gens votent ensuite pour protéger leurs terres publiques.

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